Die im Iran ansässige Bitcoinerin Zahra Amini war es gewohnt, Fragen zu Kryptowährungen zu beantworten, in der Regel aber zu ihrem Verhältnis zur Kriminalität. Als sie kürzlich von einem 70-jährigen Mann gebeten wurde, die Kryptotechnik zu erklären, weil er sich nicht mehr auf die nationale Gerichtsverhandlung verlassen wollte, hatte Amini das Gefühl, dass sich etwas geändert hatte.

„Wenn Menschen in diesem Alter darüber nachdenken, ihren Reichtum in etwas anderem als dem National Rial zu lagern, dann deshalb, weil sie einfach das Vertrauen in dieses System verlieren und immer mehr Menschen nach Alternativen suchen“, sagte Amini gegenüber CoinDesk.

Die Kryptowährung gewinnt im Iran zunehmend an Bedeutung, da das Land unter einem wirtschaftlichen Abschwung leidet, der durch die US-Sanktionen und die COVID-19-Pandemie angeheizt wird. Die Unabhängigkeit von der Regierungskontrolle macht Bitcoin zu einer attraktiven Option für Personen, die hoffen, den Wert ihrer Einkünfte behalten zu können, da der Rial unter der Inflation leidet.

Amini tritt offen für Bitcoin ein und scherzte, dass es ihr nichts ausmachen würde, die Leute auf der Straße anzuhalten, um ihnen von der Kryptowährung zu erzählen. Im Gespräch mit CoinDesk ging die iranische Kollegin und „Bitcoin-Maximalistin“ Ziya Sadr so weit zu sagen, dass das Festhalten von Reichtum in Rials bedeuten kann, jeden Tag Geld zu verlieren.

Irans berühmt-berüchtigte repressive Regierung hat die Krypto-Währung nicht ausgelöscht. Sie hat den Bit-Münzabbau als legitime Industrie anerkannt, die dem Land Reichtum bringen könnte, obwohl sie Gefahr läuft, ihn durch zu viel Regulierung zu ersticken. Die Zentralbank des Landes hat auch die Schaffung einer nationalen digitalen Währung befürwortet.

U.S.-Sanktionen

Nachdem sich die USA im Mai 2018 aus dem Nukleargeschäft mit dem Iran zurückgezogen und die Wirtschaftssanktionen wieder eingeführt hatten, geriet die iranische Wirtschaft in eine anhaltende Rezession.

Seine Landeswährung, der Rial, verlor über die Hälfte seines Wertes gegenüber dem Dollar. Im Juni 2020, als die Pandemie die Volkswirtschaften auf der ganzen Welt unter Druck setzte, war ein Dollar mehr als 66.000 Rials wert.

Bis August stieg die Inflationsrate des Iran im Jahresvergleich um mehr als 25%, obwohl die Regierung von Präsident Hassan Rouhani versuchte, sie einzudämmen, indem sie unter anderem die Landeswährung durch den Toman ersetzte (im Wert von jeweils 10.000 Rials).

Obwohl Bitcoin den Iranern in bestimmten Fällen helfen kann, die US-Sanktionen zu umgehen, zeigt es sich jetzt als vielversprechende Absicherung gegen die Inflation.

Einige iranische Studenten im Ausland verwenden Bitcoin zur Bezahlung ihrer Studiengebühren, und ein Lebensmittelgeschäft in Sanandaj, der Hauptstadt der iranischen Kurdenprovinz, akzeptiert nun die digitale Währung als Zahlungsmittel. Nach Angaben der iranischen Bitcoin-Börse EXIR verzeichnete die Plattform in den letzten drei Jahren einen Anstieg der Benutzerzahlen um 200%.

Die Plattform, die im Februar 2017 eingeführt wurde, bedient heute über 63.000 Benutzer. Ein neuer Chainalysis-Bericht über die Geografie der Kryptographie ergab, dass der Iran das zweithöchste Land in der Region für die Kryptoadoption ist und auf Platz 52 des Global Crypto Adoption Index rangiert.

Ich kenne Leute aus meiner Familie, die getötet wurden, weil sie Gold besaßen. Ich weiß also, was Bitcoin uns bietet.

Während die Iraner im Stillen neue Anwendungsfälle für das, was Amini als „magisches Geld“ bezeichnet, erforschen, hat sich die Regierung zu sehr auf die Regulierung der lokalen Bitcoin-Minenindustrie konzentriert, deren Wachstum zum Teil auf billige, subventionierte Elektrizität zurückzuführen ist.

Der Bitmünzabbau wurde im vergangenen Jahr legalisiert, und der Iran scheint immer noch ein Bergbauzentrum zu sein, da die Regierung seitdem über 1.000 Bergbaulizenzen genehmigt hat. Allerdings erschweren die Kontroll- und Einhaltungsvorschriften der Regierung den Bergarbeitern den Betrieb.

Was Bitcoin bietet

Ehsan Ghazizade startete den Teheraner Kryptoaustausch EXIR im Jahr 2017, im selben Jahr, in dem Bitcoin seinen historischen „Bull Run“ hatte. Damals konnten sich Iraner an internationalen Börsen wie Bittrex und Poloniex registrieren lassen, sagte Ghazizade gegenüber CoinDesk.

Doch im Jahr 2018 enthüllte die US-Regierung die Identität der Iraner, die an einem Krypto-Hack beteiligt waren. Im vergangenen Jahr schnitt die in Helsinki ansässige Peer-to-Peer-Handelsplattform LocalBitcoins iranischen Nutzern den Zugang zu ihren Diensten ab, nachdem der Verdacht aufkam, dass Iraner Krypto zur Umgehung von Sanktionen verwenden könnten.

In einer solchen Atmosphäre begannen iranische Nutzer nach einer lokalen Plattform zu suchen, um zu investieren und mit ihren Krypto-Vermögenswerten zu handeln, ohne die Preissprünge bei Bitcoins zu verpassen, sagte Ghazizade.

Auch wenn die Zahl der Nutzer auf seiner Plattform in den drei Jahren schnell anstieg, erzählen die Handelsvolumina von EXIR eine andere Geschichte und zeigen trotz des Inflationsdrucks und des Bitcoin-Preisanstiegs im Jahr 2020 einen Rückgang.

„Da die Preisschwankung bei Bitmünzen im iranischen Toman sehr hoch ist und die meisten iranischen Nutzer nicht mit riesigen Mengen handeln können, haben wir zwar die Anzahl der Handelsvolumen erhöht, aber einen Rückgang des Gesamtvolumens in dieser Zeitspanne gesehen“, sagte Ghazizade.

Sadr zum Beispiel handelt überhaupt nicht mit Bitmünzen. Er wird mit Bitcoin bezahlt, wenn er technische Dienstleistungen für Unternehmen im Ausland erbringt.

Der angeheftete Tweet auf Sadrs Profil ist eine Liste von Zahlungsmethoden, die er aus dem Iran nicht verwenden kann, wie Visa, Mastercard, Apple Pay und PayPal. Wann immer also Bitcoin als Zahlungsmethode akzeptiert wird, meist im Internet, benutzt er die Kryptowährung.

Bitcoin bietet Privatsphäre bei Transaktionen und ist nicht völlig anfällig für Zensur durch die Regierung, sagte Sadr. Er verwendet Bitcoin in erster Linie zum Kauf von Virtual Private Network (VPN)-Diensten, so dass er die Internet-Zensur umgehen kann, um auf Anwendungen wie Telegram zuzugreifen, die im Iran verboten sind. Er kauft auch digitale Waren, darunter Spielkonten und Geschenkkarten.

Im Jahr 2017, vor den US-Sanktionen, setzte der Iran die Armutsgrenze auf etwa 480 Dollar pro Monat fest. Damals fielen 33% der Bevölkerung (24 Millionen Menschen) unter die Armutsgrenze. Selbst für Sadr, der einen anständigen Lebensunterhalt verdient, ist der Kauf eines Smartphones, das über 200 Dollar kostet, eine schwierige Aufgabe.

„Wenn man im Iran 500 Dollar im Monat bezahlt bekommt, ist man auf der Seite der Reichen“, sagte Sadr. Er zieht es vor, seinen Verdienst in Bitcoin aufzubewahren, weil er die Möglichkeit hat, ihn elektronisch zu speichern.

Zusätzlich zu der Obergrenze für Dollar- oder Euro-Einlagen, die in regulierten Banken gehalten werden können, um den Rial zu unterstützen, hat ein allgemeines Misstrauen gegenüber traditionellen Banken dazu geführt, dass Menschen US-Dollar zu Hause unter Matratzen aufbewahren. Aber das physische Halten von Dollar oder Gold birgt das Risiko von Raub und Gewalt in sich.

„Ich kenne Leute aus meiner Familie, die wegen des Besitzes von Gold getötet wurden. Ich weiß also, was Bitcoin uns bietet. Wenn ich mein Einkommen auf Bitcoin umstelle, dann nur, weil ich nicht in Schwierigkeiten geraten will, es physisch zu halten, und weil ich den Wert meines Geldes nicht verlieren will“, sagte Sadr.

Regulierung von Banken und Börsen

Im Jahr 2018 verbot die iranische Zentralbank (CBI) den Banken des Landes den Handel mit virtuellen Währungen. Laut dem iranischen Krypto-Anwalt Arman Babagol stand das Verbot im Einklang mit den meisten anderen Gerichtsbarkeiten, die über Geldwäsche und Terrorismusfinanzierung besorgt sind.

Aber es gab auch die zusätzliche Befürchtung, dass eine digitale Währung den Rial untergraben könnte: Die Regierung debattierte das Verbot von Telegram, als sie ihr erstes Münzangebot (ICO) im Jahr 2018 für die „Gramm“-Münze ankündigte.

Der Iran verbot den Bürgern letztlich nicht den Handel mit Kryptowährungen, warnte sie aber davor, die Verantwortung für das Risiko zu übernehmen, sollten sie sich entscheiden, sie zu benutzen, sagte Babagol gegenüber CoinDesk.

Er sagte, dass er als einer der wenigen Anwälte des Landes, die mit den Gesetzen im Zusammenhang mit Kryptographie vertraut sind, nun mit Krypto-Betrugsfällen überschwemmt wird.

Er befasst sich auch mit Bergbaufällen, und einer nahm ihn von Teheran an die pakistanische Grenze mit, um einem Klienten zu helfen, der beschuldigt wurde, Strom aus dem Netz gestohlen zu haben, um den Bitcoin-Bergbau zu betreiben.

Im Moment benötige der Krypto-Austausch keine Lizenz, um im Iran zu operieren, sagte Babagol. Ghazizade bestätigte dies, glaubt aber nicht, dass dies noch lange der Fall sein wird.

Inmitten der Befürchtungen, dass die Pandemie den Kapitalabfluss begünstigen wird, will die iranische Regierung in diesem Jahr die Regeln für Kryptowährungen im Rahmen der Gesetze über den Währungsschmuggel und Devisenhandel verschärfen, um den Rial vor einer weiteren Abwertung zu schützen.

Noch bevor die Sanktionen in Kraft traten, begann die Regierung, die Schaffung einer eigenen nationalen Krypto-Währung in Erwägung zu ziehen. Diese staatlich gestützte Währung wäre nicht dezentralisiert wie Bitcoin und könnte möglicherweise sogar zum Verbot nicht genehmigter digitaler Währungen führen.

Im vergangenen Jahr schlossen sich vier der führenden iranischen Banken mit dem Blockketten-Startup Kukonos zusammen, um das Projekt „PayMon“ auf den Weg zu bringen: Irans eigene goldgestützte digitale Währung.

Doch Soheil Nikzad, der am Kukonos-Projekt arbeitete, teilte CoinDesk mit, dass sich die PayMon-Initiative bis zur Genehmigung durch die Regierung verlangsamt habe, nachdem sie den regulatorischen Sandkasten passiert habe.

Borna, ein zweites Kryptowährungsprojekt, das direkt von der iranischen Zentralbank finanziert wird, entwickelt derzeit die Infrastruktur zur Unterstützung einer digitalen Währung.

Regulierung des Bergbaus

Unterdessen wird der Bitcoin-Abbau fortgesetzt, jedoch mit Einschränkungen.

Im Jahr 2016 beobachtete Omid Alavi von seinem Haus im Iran aus, wie seine Brüder Bitmünzen abbauten, und sah eine Geschäftsmöglichkeit. Ein Jahr später hatten die Brüder ihr Unternehmen bereits als Vira Miner gebrandmarkt und eröffneten industrielle Minenfarmen, die mit Tausenden von importierten ASIC Antminer V9 ausgestattet waren.

Zu dieser Zeit war der Bergbau nicht reguliert, und die subventionierten Stromkosten betrugen nur 0,006 Dollar pro Kilowattstunde. Dies weckte das Interesse der iranischen Bergleute, obwohl das Land keine eigenen Förderanlagen produzierte. Die Ausrüstung wurde größtenteils aus China ins Land geschmuggelt, sagte Alavi gegenüber CoinDesk. Bis zum Sommer 2019 beaufsichtigte er bis zu acht Farmen.

„Damals war es ein Paradies für Bergleute“, sagte Alavi.

Die Regierung wurde sich zunehmend der großen Spitzen im Stromverbrauch von Bergbau-Farmen wie der von Alavi bewusst. Im vergangenen Jahr schlug der stellvertretende Minister für Elektrizität und Energie, Homayoun Haeri, vor, dass es den Bergarbeitern nicht gestattet werden sollte, den stark subventionierten Strom, der für die Bürger bestimmt ist, ohne zusätzliche Kosten oder Steuern anzuzapfen.

Tage später schlossen die Behörden nach einem Stromstoß zwei Bergbauunternehmen und beschlagnahmten über 1.000 Maschinen von zwei verlassenen Farmen.

Doch im Juli 2020, weniger als einen Monat nach dem Vorfall, erklärte der Iran den Bitmünzabbau für legal, und die Industrie fiel in die Zuständigkeit des iranischen Ministeriums für Industrie und Bergbau. Haeri kündigte an, dass die Regierung über geänderte Stromtarife für Bergleute abstimmen werde.

Laut Alavi stürmte die Regierung im darauf folgenden Monat seine Farmen und beschlagnahmte über 6.000 Maschinen. Der Vorfall kostete ihn über 5 Millionen Dollar, und er arbeitet mit einer nichtstaatlichen Blockkettenvereinigung zusammen, um über die Rückgabe seiner Maschinen zu verhandeln, obwohl ihr Wert inzwischen gesunken ist, sagte Alavi.

Nun hat Vira Miner eine der 1.000 oder mehr von der Regierung erteilten Genehmigungen zur Gründung einer Farm. Die Lokalnachrichten berichteten, dass sich rund 14 Farmen mit diesen Lizenzen niedergelassen haben. Alavi sagte jedoch, dass Bergleute eine zweite Lizenz benötigen, um den Betrieb tatsächlich aufzunehmen. Er wartet immer noch auf eine.

Nun, da der Bergbau legal ist, sagte Alavi, dass er einen Zoll von über 20% auf zukünftige importierte Bergbauausrüstung zahlen müsse.

Bergbaubetriebe werden mit Geldstrafen belegt, wenn sie subventionierten Strom und Ausrüstung verwenden, die im Verdacht stehen, ins Land geschmuggelt zu werden. Laut Alavi verkauft das Energieministerium Gas an Bitmünzen-Minenarbeiter zum 500-fachen des Preises, zu dem es an normale Kraftwerke verkauft wird.

Er sagte auch, dass die Stromtarife für die Bergleute jetzt höher sind und bis zu 0,09 Dollar pro Kilowattstunde kosten. Anfang dieses Jahres gab die Regierung den Bergarbeitern einen Monat Zeit, um sich registrieren zu lassen, um den Ausrüstungsschmuggel und den illegalen Bergbau einzudämmen.

Im April 2020 erteilte die Regierung einem in der Türkei ansässigen Unternehmen namens iMiner die Lizenz für den Beginn eines Bitmünzabbaubetriebs im Iran. Das Unternehmen versenkte angeblich 7,3 Millionen Dollar, um seine Bergbauanlage in dem Land zu errichten.

Eine Telegrammgruppe mit mehr als 81.000 Mitgliedern beschuldigt die Firma jedoch, ein Ponzi-System zu betreiben, bei dem sie anfängliche Investoren mit Geldern von neuen Investoren bezahlt, ohne tatsächlich etwas abzubauen. Prominente iranische Bitmünzer wie Alavi und Babagol schlossen sich kürzlich einem beratenden YouTube-Panel an, das das von der Regierung zugelassene Unternehmen offen beschuldigte, Investoren in die Irre zu führen.

„Zwischen dem letzten Jahr und jetzt ist [der Iran] zu einer Hölle für Bergleute geworden“, sagte Alavi.

Der Bergbau geht jedoch weiter, wobei der Iran einen Anteil von 4% an der globalen Haschrate (der Menge an Rechenleistung, die ein Land zum Bergbau beiträgt) hat und iranische Kraftwerke überschüssige Energie an Bergbaubetriebe verkaufen.

Unterdessen werden altgediente Bitmünzer wie Amini und Sadr Zeuge, wie Krypto das Leben tatsächlich verändert. Die Akzeptanz ist gering und langsam, aber sie nimmt dennoch zu, sagte Sadr. Laut Amini kommen Leute aus der Krypto-Gemeinschaft vielleicht in den Raum, um einfach VPN oder ein Buch zu kaufen, das sie sonst nicht kaufen können.

„Aber dann kann man eine besorgte Mutter sehen, die ihrem Kind, das im Ausland studiert, einfach nur etwas Geld schicken will“, sagte Amini und fügte hinzu: „Die Adoption ist klein und langsam, aber sie nimmt dennoch zu:

„Wissen Sie, Bitcoin ist einfach besser verwendbar, und immer mehr Menschen kommen in diesen Raum, nicht wegen der Technologie, sondern weil sie keine andere Möglichkeit haben. Wir könnten dies als eine schöne Sache betrachten“.